Cómo absorben los nutrientes los animales y se deshacen del resto

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Los nutrientes que el cuerpo puede utilizar son absorbidos por las células que recubren el intestino delgado. El resto del material que no puede ser digerido o utilizado pasa al intestino grueso.

Los nutrientes dignos permanecen en su sistema

Los azúcares como la glucosa que se extraen de los carbohidratos, así como los aminoácidos que antes formaban las proteínas de los alimentos, pasan directamente a las células del intestino delgado por transporte activo. Esto significa que la energía – en forma de moléculas de trifosfato de adenosina (ATP) – se utiliza para mover el azúcar y los aminoácidos hacia las células intestinales. Los capilares, que son el tipo más pequeño de vasos sanguíneos, rodean el exterior del intestino delgado.

A través del intercambio capilar, los azúcares y aminoácidos entran en el torrente sanguíneo. El intercambio capilar sirve como un sistema de comercio. El intestino delgado envía los nutrientes beneficiosos a los capilares del sistema circulatorio, y los capilares vierten la basura celular recogida en todo el cuerpo (por ejemplo, los glóbulos rojos muertos) al intestino delgado para que puedan continuar a través del sistema excretor.

Los azúcares y aminoácidos que ahora se encuentran dentro de los capilares son transportados a través del torrente sanguíneo hasta el hígado. Sin embargo, los productos de la digestión de grasas se cubren con proteínas y se denominan quilomicrones. En lugar de ser transportados a través del torrente sanguíneo, los quilomicrones son transportados a través del sistema linfático, que deposita líquido linfático en las venas cercanas al corazón.

Llamando al colon para deshacerse de la basura

Una vez que los nutrientes han salido del intestino delgado, el material restante continúa hacia el intestino grueso (el colon). Aquí, la mayor parte del agua contenida en el material sobrante se reabsorbe de nuevo en el cuerpo. Un error en esta absorción resulta en estreñimiento (se absorbe demasiada agua) o diarrea (no se absorbe suficiente agua). Después de que el agua es reabsorbida, los materiales de desecho se compactan en un sólido (heces).

El intestino grueso absorbe iones (como el sodio) en sus células a partir del material que pasa a través de él. Los iones de sodio son necesarios para muchos procesos celulares, como el transporte activo de materiales a través de las membranas celulares. El intestino grueso también recoge (del torrente sanguíneo) iones para ser excretados, ayudando a regular la cantidad de iones en el cuerpo.

Si la cantidad de iones en su cuerpo (también llamados electrolitos) no está en el rango normal, ocurren efectos graves. Por ejemplo, si su nivel de electrolitos de sodio y potasio es anormal, la capacidad de los músculos para contraerse adecuadamente o de los nervios para enviar impulsos correctamente se ve afectada, y eso puede afectar sus latidos cardíacos, causando posiblemente un ataque cardíaco.

Varios tipos de bacterias llaman al intestino grueso su hogar. Durante la digestión, algunas de las bacterias producen vitamina K, que los humanos necesitan pero no pueden producir. Este producto necesario de estas bacterias benéficas es absorbido a través del revestimiento del intestino grueso.

Cuando la digestión y la absorción han terminado, el cuerpo tiene lo que necesita (o con lo que tiene que trabajar en ese momento), y las heces pasan del colon al recto. El recto es como un tanque de retención. Cuando el recto está lleno, se siente la necesidad de defecar (es decir, eliminar la materia fecal).

Regreso al hígado

Los azúcares y aminoácidos son transportados al hígado por una razón muy específica. El hígado es como el departamento de control de calidad en esta fábrica llamada su cuerpo. La sangre fluye a través del hígado, que puede detectar cualquier anomalía en los niveles sanguíneos de diversas sustancias y comenzar a corregirlas.

Por ejemplo, el hígado puede detectar el nivel de glucosa en la sangre. Si el nivel es demasiado alto (hiperglucemia), el hígado elimina parte de la glucosa de la sangre y la convierte en glucógeno para almacenarla. Si el exceso de glucosa aún está en la sangre después de que el hígado ha producido suficiente glucógeno, el hígado cambia su proceso metabólico para almacenar la glucosa extra como grasa. Las moléculas de grasa son entonces transportadas por el torrente sanguíneo y depositadas alrededor del cuerpo.

Si el nivel de glucosa en la sangre es demasiado bajo, el hígado descompone parte del glucógeno almacenado en glucosa y lo introduce en la sangre. Si todas las reservas de glucógeno se agotan, el hígado comienza a descomponer algunas grasas almacenadas para obtener algo de glucosa.

Si las reservas de grasa se agotan (como durante la inanición), el cuerpo comienza a descomponer los aminoácidos para obtener las moléculas de carbono-oxígeno-hidrógeno que el cuerpo necesita tan desesperadamente. Sin embargo, para obtener los aminoácidos, las proteínas (como los músculos) en el cuerpo se descomponen. Recuerde que el corazón es un músculo, así que eventualmente la inanición lleva a la muerte.

Aunque el azúcar parece ser un mal (porque un exceso de azúcar se almacena en forma de grasa), es necesario que haya la cantidad justa de glucosa en el torrente sanguíneo. Por qué? Porque la glucosa es el principal combustible del cerebro.

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